Operación Ironclad - Madagascar (5-5-1942)

A fines de abril de 1942, una gran flota británica se prepara en Durban, Sudáfrica, compuesta, entre otros, por el acorazado HMS Ramillies y los portaviones HMS Indomitable y HMS Illustrious, dos cruceros, nueve destructores, seis corbetas y seis barreminas.  Una división de Infantería de Marina al mando del Mayor General Sturges y un regimiento de comandos, son encargados de las operaciones terrestres.  El objetivo es Madagascar, el nombre de la operación: Ironclad.

Charles DeGaulle, se enteró del ataque  después de ocurrido, por medio de un reportero de una agencia de noticias quien le informó que los británicos habían invadido la colonia francesa de Madagascar.  El 11 de mayo de 1942, Anthony Eden recibe a Charles DeaGaulle, quien con cara gélida escucha las explicaciones del porqué no fue informado sobre la invasión de Madagascar.  Era necesaria la intervención de un diplomático y no la explicación de parte de Churchill, que es lo que DeGaulle hubiera deseado.    Hábilmente, Eden le dice a DeGaulle que no le dijeron nada, porque de haberlo hecho habría insistido en participar en la operación y eso hubiera complicado los planes.

El primero objetivo era la invasión de Diego Suárez y luego de toda la isla de Madagascar.  Las fuerzas francesas no contaban con suficientes efectivos para defender la colonia, puesto que el gobierno de Vichy estaba en posición de neutralidad frente a los beligerantes Aliados y del Eje.  Las fuerzas francesas sólo contaban con dos mercantes armados, dos corbetas y cinco submarinos, tres de ellos no estaban en completas condiciones de operatividad.   Las fuerzas de tierra eran en su mayoría coloniales formadas con nativos malgaches.  En total Madagascar era defendida con 8.000 hombres con una gran proporción de senegaleses y apenas unos 2000 soldados franceses .

Mapa de Madagascar

Operación Ironclad

Luego del reconocimiento aéreo correspondiente, los británicos hicieron los ajustes necesarios al plan de la operación.  Los barcos más lentos salieron de Durban el 26 de abril, mientras que las naves más veloces zarparon el día 28.  La fuerza de protección aeronaval zarpó de Gibraltar con antelación para estar en la zona de operaciones a tiempo para dar la necesaria cobertura.  El ataque se iniciaría por la costa oeste, que estaba desguarnecida para luego atacar Diego Suárez, desde el sur y por detrás.

Orden de ataque

El 5 de mayo de 1942, unas horas antes del asalto principal, un comando desembarcó para capturar dos baterías costeras que fueron sorprendidas y reducidas.   Cumplido su objetivo, se unieron a las fuerzas de asalto que hicieron los primeros desembarcos en Courier Bay al extremo norte de la isla con objeto de capturar la base y el puerto adyacente de Antsiranana.  No se hizo esperar la pronta respuesta francesa que reaccionó ante el sorpresivo ataque.  El submarino Bezeviers logra poner un torpedo en el destructor HMS Auricula y lo echa a pique en pocos minutos.

HMS Ramillies

Acorazado HMS Ramillies

Captura de Diego Suárez

Con la cooperación de los aviones navales del HMS Indomitable y del HMS Illustrious, el norte de Diego Suárez cayó sin ofrecer gran resistencia, pero treinta y seis horas después de haber empezado la operación las fuerzas de tierra fueron detenidas en las cercanías de Antsiranana por una fuerte línea defensiva (cuya existencia era desconocida por los mandos británicos) y que atravesaba el istmo de la península donde está situada la ciudad.  Una rápida y oportuna maniobra del destructor HMS Anthony logra desembarcar refuerzos y los británicos lograron conquistar la posición.

Reacción francesa

Los días 7 y 8, los submarinos franceses Le Heros y Monge intentan atacar las naves capitales británicas, pero no logran el objetivo.  La aviación naval británica del Illustrious y el Indomitable atacan y hunden a los dos submarinos.

Caída de Antsiranana

Los británicos lograron todos los objetivos y los defensores fueron cayendo en manos de las fuerzas de Infantería de Marina británica.  Había concluido la lucha por Antsiranana y se convinieron las condiciones de rendición, en las que los británicos garantizaban no intervenir en el resto de Madagascar, si cesaba la resistencia.  Las fuerzas francesas se retiraron hacia el sur ante la imposibilidad de montar un contraataque.  El acorazado inglés HMS Ramillies entró en el puerto junto con las unidades de escolta, destructores cruceros y el transporte Britsh Loyalty.  La estratégica bahía de Diego Suárez estaba ocupada.

HMS Illustrious

Portaviones HMS Illustrious

Ocupación de Madagascar

Para el mes de setiembre los británicos tenían bajo control Diego Suárez y prepararon el ataque para ocupar todo Madagascar.  Se planificaron operaciones anfibias en varios puntos del resto de la isla.  Nuevamente el comando Nº 5 capturó Majunga y así comenzó el asalto a la capital: Tananarivo.  Los defensores franceses rechazaron las demandas británicas de cesar el fuego para negociar, pese a que sabían que no podrían recibir refuerzos de la Indochina Francesa.

Los británicos prepararon otro desembarco de comandos en Tamatave, con efectivos transportados en cuatro destructores.   Por segunda vez, los franceses no aceptaron la rendición y los destructores abrieron fuego contra las posiciones defensivas.  Luego se inició el desembarco de la infantería de marina.  Los comandos británicos lograron poner pie en tierra y tras una corta lucha en las angostas calles del puerto, es capturado.   La resistencia francesa y de las fuerzas coloniales malgaches continuó de forma aislada en varios lugares de la isla, pero sin posibilidad de coordinar o hacer planes para una contraofensiva y menos esperar ayuda exterior.

Fin de las operaciones

La noche del 30 de setiembre, los japoneses lanzaron su Operación Dragón Divino 2.   Los submarinos japoneses I-16, I-18, I-20 e I-30 lanzaron mini submarinos para atacar a la flota británica fondeada en la Bahía de Diego Suárez.  El HMS Ramillies fue torpedeado y resultó con daños de consideración, que lo mantuvo fuera de combate varios meses.  El buque transporte British Loyalty fue hundido con un torpedo.  Uno de los submarinos franceses amenazó a los barcos británicos, pero no logró ningún éxito al ser descubierto y hundido por los aviones de la flota británica.  Para el día 01 de octubre, las operaciones en tierra habían terminado, al finalizar la resistencia francesa que aisladamente presentó batalla en varios puntos de la isla.


Bibliografía

- LIBRO: De Gaulle: The Rebel 1890-194 por Jean Lacouture..
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- LIBRO: The Last Great Frenchman por Charles Williams.
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Publicado: 22 setiembre/2005






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